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Articles sur la santé

Aider les enfants sur le plan de la peur et de l’anxiété

Par le Dr Anand Prabhu, psychologue et chef de la Clinique de l’humeur et de l’anxiété, CHEO

Dylan a peur du noir. Tricia déteste manger devant les autres. Eric a la nausée et se met à vomir s’il doit parler devant la classe. La peur et les inquiétudes sont des aspects très normaux de la vie des enfants et des adultes. Cependant, si ces soucis deviennent un sujet d’inquiétude parce qu’ils affectent de manière considérable le fonctionnement quotidien, on parle alors d’anxiété.

Les troubles de l’anxiété sont les problèmes psychiatriques les plus courants chez les enfants et les adultes. On estime qu’environ 13 % des enfants et des adolescents ont un trouble de l’anxiété, les filles recevant ce diagnostic plus souvent que les garçons.

Comprendre ce que vit votre enfant et être équipé pour l’aider est un aspect important du soutien que l’on peut fournir aux enfants pour les aider à surmonter leur anxiété. Plutôt que de vous demander si un sujet d’inquiétude est normal ou non, il serait plus utile de vous demander si l’enfant souffre excessivement à cause de ses soucis.

Quels sont les signes qu’il faut guetter ?

Votre enfant présente-t-il un comportement d’évitement excessif sur le plan de la participation aux activités ou de l’assiduité scolaire ? Est-il facilement bouleversé et sa détresse est-elle sans rapport avec la situation ? Passez-vous beaucoup de temps à rassurer votre enfant et à le pousser à participer à des activités régulières ? Pensez-vous que le fonctionnement de votre famille est perturbé par les craintes et les inquiétudes de votre enfant ?

Symptômes physiques :

Les symptômes peuvent être très variables d’un enfant à l’autre. Certains enfants présentent des symptômes physiques, comme des crampes d’estomac, des maux de tête, des vomissements et la diarrhée, associés à leur peur et leur anxiété. D’autres pourraient se plaindre de se sentir faibles, d’avoir des picotements au visage ou aux mains, d’avoir une faiblesse au genou et d’avoir la tête qui tourne. Ces symptômes sont très divers et varient selon l’enfant.

Symptômes émotionnels et comportementaux :

La peur et l’anxiété peuvent aussi se manifester par des troubles du sommeil et des cauchemars. Votre enfant pourrait présenter de la colère, de la tristesse, de la frustration, du désespoir et de la gêne hors de proportion avec la situation. Il pourrait commencer à se préoccuper plusieurs heures, jours et même semaines avant la situation en question. Il pourrait vouloir éviter les amis, les activités et les situations en général, comme manière de faire face à sa peur et à son anxiété. Il pourrait demander de manière répétée qu’on le rassure ou trop s’excuser.

Que peuvent faire les parents pour aider leurs enfants à faire face à leurs craintes et leurs anxiétés ?

  • Aidez votre enfant à voir une bonne santé physique et des routines régulières. Veillez à ce qu’il ait une alimentation équilibrée, de bonnes habitudes de sommeil et une bonne condition physique grâce à l’exercice. Prévoyez du temps pour les loisirs et la relaxation de votre enfant.
  • Soyez patient et rassurant. Parlez-lui et soyez positif concernant sa capacité de faire face aux situations qui provoquent l’anxiété. Gardez ouvertes les lignes de communication.
  • Récompensez votre enfant pour ses bons comportements d’adaptation. Félicitez-le pour son comportement « courageux » et pour ses succès, même partiels. Il faut mettre l’accent sur les efforts que fait votre enfant pour confronter et gérer ses inquiétudes.
  • Gérez vos propres anxiétés sans permettre à vos propres préoccupations d’influer sur le comportement de votre enfant. Soyez un modèle pour votre enfant et montrez-lui comment agir dans la vie quotidienne sans crainte et anxiété.
  • Au lieu d’éviter la question qui cause de la peur ou de l’anxiété, renforcez l’exposition de votre enfant à celle-ci. Si votre enfant a peur des araignées, vous pourriez commencer à lui lire un livre sur les araignées. Si votre enfant a peur de parler devant un groupe, il pourrait parler de son jouet favori lors de la prochaine réunion familiale. Donnez à votre enfant des occasions de surmonter sa frayeur en renforçant son exposition à ce qui lui fait peur et en lui permettant d’enregistrer de petites victoires.
  • Enseignez à votre enfant les monologues positifs. Comme la petite locomotive qui pouvait y arriver, enseignez à votre enfant à se répéter une phrase positive qui l’aidera à surmonter sa crainte. « Je sais que je peux y arriver » ou « Je suis courageuse et je n’ai pas peur » peuvent aider votre enfant à se sentir forte quand elle a peur ou est anxieuse.
  • Enseignez à votre enfant à imaginer qu’il se trouve dans un endroit agréable, relaxant, un endroit où il se sent en sécurité. Les distractions peuvent faire des merveilles quand on essaye de faire face à des situations qui provoquent l’anxiété. Les enfants peuvent aussi apprendre à gérer leur anxiété en calmant leur respiration et réduisant la tension de leurs muscles. Ces techniques sont facilement disponibles sur l’internet (voir les sites web ci-dessous).
  • Les enfants pourraient commencer à se sentir inquiets et anxieux en cas de conflit entre leurs parents. Les conversations difficiles entre les parents devraient avoir lieu quand les enfants ne sont pas présents.

Où devrais-je obtenir de l’aide si je pense que les craintes et l’anxiété de mon enfant sont inquiétantes ?

Malgré vos meilleurs efforts pour aider votre enfant à faire face à ses craintes et à son anxiété, il pourrait y avoir des périodes où les pensées et les émotions de votre enfant le bouleversent à tel point que vous ne pouvez plus vous débrouiller seuls.

Vous devriez aussi envisager de :

  • Parler à l’enseignant de votre enfant et à d’autres adultes (entraîneurs, instructeurs) qui ont des interactions avec votre enfant. Il pourrait y avoir un problème dont vous n’êtes pas au courant.
  • Trouver des livres et des sites web qui pourraient aider tout le monde, y compris vous, votre enfant et les autres membres de la famille à mieux comprendre ce qu’il éprouve.
  • Contacter votre médecin de famille ou votre pédiatre. Le temps d’un examen de santé pourrait être venu et il pourrait s’agir d’un bon moment pour parler de ce qui risque de causer ces symptômes chez votre enfant. Votre médecin vous aidera à décider si votre enfant a besoin de voir quelqu’un, comme un psychologue de l’enfant, pour l’aider à surmonter ses craintes et son anxiété.

Bibliographie :

Chansky, Tamar. Freeing your Child from Anxiety. Broadway Books, 2004.

Webster-Stratton, Carolyn. The Incredible Years. Incredible Years, 2006.

Où puis-je obtenir de plus amples informations ?

Le CHEO dispose d’un certain nombre d’excellents livres et autres ressources disponibles à la bibliothèque de ressources familiales, située au premier étage de l’hôpital. Vous trouverez une liste de lectures par sujet à http://www.cheo.on.ca/francais/9410.shtml

Vous pouvez aussi composer le 613-738-3942.

Votre bibliothèque locale pourrait obtenir ces ressources pour vous si vous ne pouvez pas venir au CHEO.

Ressources utiles :

Freeing your Child from Anxiety par Tamar Chansky. Broadway Books, 2004.

Keys to Parenting your Anxious Child par Katharina Manassis. Barron’s, 2008.

MindMasters 2. Par CYHNEO et CHEO (2016). Idéal pour les enfants de 4 à 9 ans.

Taming Worry Dragons par E. Jane Garland and Sandra L. Clark (2002). Idéal pour les enfants de 4-17 ans.

Worry Taming for Teens par E. Jane Garland and Sandra L. Clark (2002). Idéal pour les enfants de 12-17 ans.

Hole in One: A tale from the Iris the Dragon series par Gayle Grass. 2008. Un livre pour les enfants portant sur l’anxiété.

Sites web :

TThe Child Anxiety Network
http://www.childanxiety.net/

Anxiety Disorders Association of Ontario
http://www.anxietydisordersontario.ca/

Anxiety Disorders Association of Canada
http://www.anxietycanada.ca/

National Institute of Mental Health
www.nimh.nih.gov/health/topics/anxiety-disorders

American Academy of Child and Adolescent Psychiatry
http://www.aacap.org/

National Institutes of Health
http://www.health.nih.gov/

WorryWiseKids
http://www.childocdandanxiety.org/

Nemours Foundation
http://www.kidshealth.org/

Medline
www.nlm.nih.gov/medlineplus/anxiety.html

New York Online Access to Health
www.noah-health.org/en/mental/disorders/anxiety.html

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